Согласно немецкому законодательству, образование обязательно для всех детей с 6 до 15 лет. После 5 класса ученики переходят в среднюю школу. Здесь обучение делится на два этапа. Sekundarstufe I включает период с 5 по 9-10 класс и заканчивается получением диплома о среднем образовании. Sekundarstufe II длится с 9-10 по 13 класс и занимается подготовкой учеников к трудоустройству или поступлению в университет.
В Германии существует несколько типов средних образовательных учреждений. Разделение учащихся на разные типы школ происходит на основе выданной преподавателем рекомендации и успеваемости ребенка в начальной школе.
  • Hauptschule отвечает за профессиональное образование. Поступить сюда может любой школьник вне зависимости от оценок на предыдущем этапе обучения. Основная цель - предоставить ученикам со средней или низкой успеваемостью адекватное образование. Обучение здесь длится 6 лет. Программа не отличается от других школ, но преподается в более медленном темпе. После получения аттестата о среднем образовании ученики могут начать работать или продолжить обучение в Berufsfachschule (колледжах профессиональной подготовки).
  • Realschule занимает промежуточное место между Hauptschule и Gymnasium. После окончания такой школы ученики с высокой успеваемостью могут поступить в гимназии, а остальные - трудоустроиться или поступить в Berufsfachschule. Обучение также занимает 6 лет. В Берлине и Гамбурге Realschule были объединены с Hauptschule и старыми Gesamtschule для создания нового типа объединенных школ - Stadtteilschule и Sekundarschule.
  • Gymnasium принимает только учеников с высокой успеваемостью. Здесь осуществляется подготовка на обоих этапах образования, в связи с чем обучение длится 9 лет. Отличительной чертой гимназий является наличие двух иностранных языков в программе обучения. Выпускники получают звание abitur и возможность поступить в любой университет или колледж.
  • Integrierte Gesamtschule - это тип школ, возникший в связи с растущей критикой существующей системы образования. Здесь, вне зависимости от полученной рекомендации, все дети учатся вместе по одной программе, а деление учеников по успеваемости происходит путем создания трех уровней сложности для конкретных предметов (A, B и C).