Согласно законодательству, обучение во Франции обязательно с 3 до 16 лет. Среднее образование (enseignement secondaire) делится на два этапа:
Первый этап (le Collège) начинается в 11 лет и длится 4 года. В это время подростки изучают стандартизированный для всех школ набор предметов (французский язык, иностранный язык, искусство, музыка, история искусств, физическая культура, география, естественные науки, математика, информатика). Дополнительно они имеют возможность выбрать факультативные занятия по следующим направлениям: иностранные языки, языки и культура Европы, языки и культура Античности, хоровое пение. В конце четвертого года обучения все ученики сдают экзамен, после которого они получают диплом об оконченном среднем образовании.
Второй этап (le Lycée) также является обязательным для большинства учеников, поскольку первый заканчивается в возрасте 15 лет. Обучение длится 3 года. Старшие школы делятся на три типа: общие, технические и профессиональные. Первый учебный год одинаков для общих и технических школ: ученикам преподается такой же набор предметов, как и на начальном этапе средней школы. Помимо этого, они выбирают один факультативный предмет из списка общих (языки, искусство, физическая культура, экология и агрономия) и один - из списка технических (менеджмент, здравоохранение, математика, естественные науки, инженерия).
  • Общие старшие школы (baccalauréat général). Начиная со второго года, ученики могут выбрать три из двенадцати направлений обучения (искусство, науки, политика, здравоохранение, математика и др). В последний год из выбранных трех они оставляют только два. Диплом, полученный по окончании общей школы не дает возможности трудоустройства, поэтому выпускники продолжают обучение в университете.
  • Технические старшие школы (baccalauréat technologique). Здесь представлено восемь возможных направлений обучения: менеджмент, гостиничный бизнес, здравоохранение, агрономия, дизайн и прикладное искусство, инженерия, лабораторные исследования, театральное искусство. Несмотря на прикладную направленность специальностей, выпускники технических школ после сдачи экзаменов также поступают в университеты и высшие школы для продолжения обучения.
  • Профессиональные школы (baccalauréat professionnel). Обучение здесь, в зависимости от направления, занимает от двух до трех лет. После финальных экзаменов ученики получают сертификат профессиональной квалификации (certificat d'aptitude professionnelle) или диплом об окончании профессиональной школы (brevet d'études professionnelles). Подобный тип учреждений позволяет выпускникам быстро трудоустроиться, но, несмотря на это, многие продолжают обучение в специализированных технических университетах.